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揭秘大象社会:你所不了解的年长公象的角色

在博泰蒂河流(the Boteti River)聚会的雄象。
Image caption在博泰蒂河流(the Boteti River)聚会的雄象。

大象是聪明、长寿的群居动物,象群通常是由一名母象族长为首,带领母象和幼象过着稳定的母系社会生活。

人们过去往往认为,年长、孤独的公象(雄象)意义不大,因此,它们也成为那些战利品狩猎者(trophy hunters)射杀的对象。

重要角色

在the Makgadikgadi Pans国家公园,一头年轻雄象和一头年长公象在一起。
Image caption在the Makgadikgadi Pans国家公园,一头年轻雄象和一头年长公象在一起。

但BBC环境事务记者布里格斯(Helen Briggs)报道,对非洲大象的最新研究表明,年长公象对象群的生存扮演着重要角色,它们负责向年纪较轻的公象传授知识和技能。

公象在象群中长大后会“离家”,而研究人员发现,成熟公象在教育和领导年轻公象中发挥着重要作用。

而由于偷猎和狩猎让这些年长的公象成为牺牲品,对象群来说其损失可能是“灾难性的”。

这份发表于《科学报告》上的研究称,年长公象在雄性大象社会中可能扮演着与母象族长类似的角色。

博泰蒂河流域是许多非洲雄象的聚集地。
Image caption博泰蒂河流域是许多非洲雄象的聚集地。

英国埃克塞特大学和慈善机构“非洲大象”的艾伦表示,他们的研究证明,年长公象和母象族长一样,为象群提供丰富的经验和领导力。

研究人员是在调查和观察了非洲国家博茨瓦纳的1250多头非洲雄性大象之后得出这一结论的。

研究人员在大象经常出没的沿线设置了摄像镜头,结果发现独行的公象占大象出没次数的五分之一,但年轻雄象出现的次数却没有预期的那么多。

这一现象显示,对那些年轻、经验不足的雄象来说,独行的风险更大。

与此同时,成熟有经验的公象更有可能走在公象群的前列。这也说明它们是具有宝贵生态知识的重要领袖。

生存秘密

博泰蒂河畔派对社交的公像
Image caption在博泰蒂河畔派对社交的公像

研究人员的这一发现推翻了猎象者用年长公象对象群生存没有多大意义为借口而射杀它们的理由。

新研究显示,射杀雄象群中的年长公象这一重要成员可能会带来灾难性的后果。

艾伦表示,他们的研究显示,年长公象有着丰富的经验,它们知道如何利用环境和寻找关键资源,更有可能成为雄性象群的领导者。

如果没有了这些年长、有经验的公象,不仅会对雄性象群造成灾难性影响,还会干扰大象代际之间的信息传承等。

之前,人们一直以为当雄象成年、离开家庭后就基本过着独处的生活,但越来越多的证据显示,成年后的雄象跟母象一样有着丰富的社交生活。

人们之所以对此了解较少是因为雄象漫游的地盘更辽阔,而且追踪其行踪也更难。

埃克塞特大学的克罗夫特教授表示,该项研究凸显年长公象可能担当生态知识宝库的作用。例如,它们知道在何时何地可以找到食物和水,为那些跟它们在一起的年轻雄象提供生存优势。

克罗夫特教授指出,这一发现有助于人们认识到保护年长公象的必要性。 同时,也让人对那些偷猎和战利品狩猎行为感到担忧,因为这些人认为,射杀年长公象问题不大。

来源:BBC中文

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