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马斯克的大脑入侵技术是否被过份炒作

Elon Musk presentation
Image caption伊隆·马斯克在上周通过网上直播展示了他的Neuralink公司技术进展。

他是科技界最有人格魅力的人物,从制造电动轿车到开发可重复使用的火箭,他的名下已有不少出色的成就。

但是,如果谁胆敢说伊隆·马斯克(Elon Musk)做的某件事不够突破性,你可以预期这个大男人和他的庞大狂热粉丝团会猛力反扑。

最近就发生了这种事。一名英国学者在上周五(8月29日)对马斯克的神经科技与脑机接口公司Neuralink的项目演示作出批评——他遭到的报复,很大程度上是我的错。

Nuralink试图找到刺激瘫痪患者大脑、使他们可以控制电脑的方式
Image captionNuralink试图找到刺激瘫痪患者大脑、使他们可以控制电脑的方式。

脑机对接是一个极富野心的计划,要将人脑与电脑连接。它最终可能会令患有帕金森症(Parkinson’s disease,帕金逊症)的病人可以通过头脑思想来控制他们的身体运动,以及操控机器。

有很多科学家已经在这个领域进行研究,但是马斯克的雄心要超过大部分人。他说的是发展“超级人类知觉力”——拓展人脑的能力,这个科技巨头认为这是对抗人工智能(AI)威胁的一部分。

上周五晚上演示的是,一只叫做“格特鲁德(Gertrude)”的猪被安装上一个装置,被马斯克形容为“装在头骨里的Fitbit”。

每次牠的鼻子被触碰,就会有一系列的响声,显示大脑找食物的那部分有活动。“我认为这意义深远,不可思议,”马斯克说。

一些神经科学方面的专家对此则不太感冒。

著名科技大亨、企业家马斯克。
Image caption著名科技大亨、企业家马斯克。

英国科学媒介中心(Science Media Centre)很擅长将复杂的科学新闻变得容易理解。它发布了一份新闻稿,引述了纽卡斯尔大学的脑机接口课题教授安德鲁·杰克逊(Prof Andrew Jackson)的话。

“我不认为在演示当中有任何革命性的东西,”他说。

“不过,他们正在突破工程学上的难题:将多个电极植入脑部。”

“以他们的技术来说,1024条频道在今天并不是那么大不了,但是以无线方式传输则是最尖端的,还有机器植入那部分很不错。”

“最大的挑战在于,你如何去使用这些脑部数据。其实演示会在这方面是有不足的,而且没有展示任何过去没做过的事情。”

他进一步提出疑问,为什么Neuralink的研究成果没有发表在同行业界的论文中。

我粗略地概括了他对演示会的评价——“这在工程学上很扎实,在神经科学上却很平庸”——然后将它发布到了推特(Twitter)上。

几个小时不到,马斯克就在推特上回应了:“很不幸,学术界很普遍都过分看重一个想法的价值,而看低了将想法变成现实的价值。比如,登月的想法微不足道,但真要上月球就很难。”

他的3800万个关注者似乎很同意,有些人还很卖力地帮他说话。

“学术界就满是那些以为自己在任何地方都是最聪明的人,事实上却是挺蠢的,”其中一个粉丝写道。

另一个粉丝说:“如果我们等待同行业界论文去评论特斯拉,我们就会等到现在都还等不到产品。要制造它,它才会来。”

关于老师的老生常谈也再次浮现了。

“这就是一个学者和一个有产业远见和执行力的人之间的差别。”

大脑拓展技术

今天早上,我联系了杰克逊教授,为激起这次推特围攻事件道歉。

他笑着说,自己在社交媒体上不是很活跃。他还表示,不管怎样,马斯克自己在批评别人的时候说过更加难听的话。

screengrab from webcast
Image caption芯片植入猪脑的Gertrude看上去和其它猪一样。

杰克逊教授远不是一个守在象牙塔尖上的人,他有参与实务研究。他研究过以从大脑传输信号至脊髓从而帮助脊椎受伤的病人恢复肢体运动能力的课题。

他对自己处在人类电脑对接研究领域最前线这件事没有大吹大擂,但是他对这个领域很熟悉,而且还能指出,有哪些学者取得过最大的研究进展,但没有得到像马斯克拥有的知名度。

他强调,自己的本意不是想作出负面评论。

“每个在这个领域里工作过一段时间的人,对于可能有富有的大公司和热情的支持者尝试投钱进来,都会很兴奋。”

但是虽然他对于Neuralink的技术印象深刻,但是他说,他对于使用这个来读写记忆和拓展大脑其他功能的说法,则感到怀疑。

他解释说,虽然神经科学家在了解大脑控制肢体运动方面取得了进步,但是大脑如何进行思想以及记忆,则仍然是个谜。

虽然成就众多,但是马斯克也很喜欢夸大他的技术即将发展的速度。

四年前,他对我说,两年之内,特斯拉就能够独自在美国各地进行无人驾驶,途中还不需要充电。这还没有现实。

而他预言特斯拉到今年将会有100万辆机器人出租车上路,现在看来也是幻想。

直到这个周末,该公司的车才在自动导航系统中获得一个软件更新,可以辨认限速指示牌,你大概会认为这一点对安全的自动驾驶来说至关重要。

科技界梦想家的一大特质就是天马行空。

但是没有他所批评的那些学者,马斯克想要通过数字接口拓展人类大脑的梦想,很可能不会实现。

而这当中讽刺的一点是:格特鲁德猪的演示会,宣称的目的是鼓励科学家来加入 Neuralink,而他在推特上的那些粉丝或许根本不觉得值得让他们加入。

来源:BBC中文

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